di Kim Kelly

Il 31 marzo 2020, mentre la pandemia di Covid-19 continuava a diffondersi a macchia d’olio negli Stati Uniti, gran parte del mondo si limitava a un disperato tentativo di fermare la diffusione del virus. Milioni di lavoratori sono stati licenziati, o, peggio, costretti a presentarsi comunque al lavoro – sia che fossero o meno in vigore adeguate misure di sicurezza; sotto “pressione economica”

L’industria dell’abbigliamento dell’Asia meridionale è stata particolarmente colpita dal prosciugamento degli ordini, dalla malattia dei lavoratori e dall’aumento delle misure repressive contro gli organizzatori sindacali.

È in questo contesto di terrore e incertezza che una giovane cambogiana, Soy Sros, operaia dell’abbigliamento e attivista sindacale, ha deciso di collegarsi a Facebook e denunciare il suo datore di lavoro per aver messo in pericolo la sua vita e quella dei suoi colleghi. Soy non avrebbe mai immaginato che usare la sua pagina personale sui social media per denunciare l’ingiustizia sarebbe diventato un problema, figuriamoci essere sbattuti in prigione durante una pandemia globale.

Soy Sros, vedova trentenne e madre di due bambini, lavora alla Superl Ltd, una fabbrica di abbigliamento di Phnom Penh che produce borse di lusso per la Capri Holdings, Ltd [quotata alla Borsa di New York], che possiede i marchi Michael Kors, Jimmy Choo e Versace; e per Tapestry, Inc [anch’essa quotata alla NYSE], che possiede i marchi Coach, Kate Spade e Stuart Weitzman. Questi ricchi marchi globali si distinguono per il loro impegno nella responsabilità sociale. Hanno sostenuto il movimento della Black Lives Matter. Ma sembra che la loro solidarietà non si estenda ai lavoratori dell’Asia meridionale che vengono pagati una miseria per produrre beni di lusso. Sono costretti a andare in un luogo di lavoro pericoloso e, come dimostra il caso della Soy Sros, possono essere severamente puniti per aver descritto ciò .

Il 31 marzo, Soy Sros ha criticato il suo datore di lavoro su Facebook per aver ignorato le direttive del governo di mandare a casa i lavoratori con una retribuzione ridotta e per aver licenziato 88 lavoratori, tra cui una donna incinta, in contrasto con le direttive. All’inizio della giornata, come rappresentante del suo sindacato, il Sindacato Collettivo del Movimento dei Lavoratori (CUMW), Soy Sros si è recata alla direzione dello stabilimento per protestare contro i licenziamenti, ma la direzione si è rifiutata di incontrarla. Il giorno dopo, il 1° aprile, la direzione ha chiesto a Soy Sros di cancellare il suo post su Facebook. Lo ha fatto, ma si è rifiutata di firmare una dichiarazione in cui ammetteva il suo “rimpianto” per aver pubblicato “notizie false”.

Il giorno dopo, era seduta in una cella di prigione, arrestata per diffamazione, istigazione al disordine sociale e diffusione di “notizie false”. Quando il New York Times li ha contattati, Michael Kors, Tapestry e Superl [un’azienda con sede a Hong Kong che produce beni di lusso in Cina, Filippine e Cambogia, con 18.000 dipendenti] si sono rifiutati di commentare.

Soy Sros ha trascorso cinquantacinque giorni in una cella affollata e sporca dieci per venti metri con altre settanta donne nella famigerata prigione di Kampong Speu. Riferì al Guardian che dormiva con i piedi degli altri detenuti che le toccavano il viso e che aveva il terrore di contrarre Covid-19.

Non era sola nella sua situazione; la repressione della libertà di espressione e di difesa continua nel Sudest asiatico con l’intensificarsi della pandemia. Negli ultimi mesi, decine di altri uomini e donne cambogiani che hanno apertamente espresso paura del virus o criticato la risposta del governo e delle imprese alla pandemia sono stati arrestati per aver divulgato “notizie false” e rilasciati solo dopo aver firmato documenti di scuse come quello offerto alla Soy Sros. L’autoritario primo ministro cambogiano Hun Sen, che ha rapporti amichevoli con il presidente Donald Trump, li ha addirittura definiti “terroristi”.

Durante questo calvario, Soy Sros dice di aver potuto contare sul sostegno della sua unione sindacale. Il 13 giugno il sindacato ha negoziato un accordo con la direzione dell’impianto che prevedeva che Superl ritirasse le accuse a suo carico, la reintegrasse e le restituisse lo stipendio per il tempo trascorso in custodia. Ha garantito che non si sarebbe trovata ad affrontare rappresaglie o discriminazioni in futuro. Ma secondo Soy Sros, l’azienda ha onorato solo una parte di quell’accordo. E così la lotta continua per migliorare le condizioni di lavoro per lei e per tutti i suoi colleghi. “Anche se il datore di lavoro l’ha reintegrata e può incontrare i lavoratori durante la pausa pranzo, il datore di lavoro non sta realmente cercando di stabilire una vera e propria relazione industriale”, dice Pav Sina, il presidente della CUMW, che è un affiliato del sindacato globale IndustriALL, “Gli acquirenti come Michael Kors dovrebbero firmare accordi con i sindacati e i datori di lavoro per garantire la libertà di organizzazione e migliorare le condizioni di lavoro”.

Per il momento, Soy Sros è tornata al lavoro per mantenere la madre e i due figli. È stata rilasciata dal carcere il 27 maggio e sta ancora risentendo degli effetti del suo calvario. Ho contattato Soy Sros via e-mail con l’aiuto del Worker Rights Consortium [con sede a Washington], un organismo indipendente di controllo dei diritti dei lavoratori che ha fornito la traduzione.

Kim Kelly: Cosa è cambiato per lei personalmente e professionalmente dal suo rilascio dal carcere?

Soy Sros: Da quando sono tornata, il datore di lavoro non mi ha dato alcuna considerazione. Sono trattata in modo molto diverso dagli altri. Per esempio, i miei colleghi sono liberi di andare a prendere l’acqua potabile e di andare in bagno. Tuttavia, ora sono strettamente sorvegliata ogni volta che vado a prendere l’acqua potabile o a usare il bagno. La sorveglianza sia aumentata rispetto a quella che era prima del mio arresto.

Inoltre, in altre circostanze mi sento trattata in modo diverso. In agosto, dato che la mia salute non era molto buona (mal di gola e mal di denti), mi sono fatta curare a casa dal medico invece di andare in ospedale. E non ho ottenuto un certificato medico. Il direttore – lo stesso che aveva presentato la denuncia penale contro di me – voleva darmi una lettera di avvertimento per questo. Mi sono rifiutato di firmarlo e gli ho detto, che avrei chiesto le ferie annuali. Poiché la società non ha riconosciuto che ero in congedo per malattia, ha sostenuto che si trattava di un congedo non autorizzato. Ho perso sei dollari di bonus di presenza e la paga della giornata.

Saim, il manager che ha presentato la denuncia contro di me, continua a controllare rigorosamente i miei movimenti.

Nel mio lavoro, lego i manici alla borsa. Uno dei miei colleghi ha messo il nome della borsa a testa in giù su circa 1000 borse. Il datore di lavoro ha voluto darmi una lettera di avvertimento anche per questo. L’ ho contestata.

Altri lavoratori della sua fabbrica o della sua comunità hanno potuto parlare di queste ingiustizie mentre lei era in prigione?

Soy Sros: mi sembra che i miei colleghi siano più spaventati ora. Credo che abbiano paura che se mi contattassero, si troverebbero ad affrontare un trattamento simile. In passato, molti dei miei colleghi venivano da me con i loro problemi, ma ora sembrano aver paura di chiedermi aiuto.

Ho letto del periodo molto difficile che avete passato in prigione e dell’insicurezza dell’istituto penitenziario di fronte alla pandemia. Come sta la tua salute ora?

Soy Sros: son stata provata dalla mia prigionia. Quando vado in giro in macchina e all’improvviso qualcuno usa il suo clacson, sono molto spaventata. Prima della mia prigionia, questo non accadeva. Il periodo in prigione è stato molto stressante e, anche se non ho avuto paura durante la mia prigionia, ero preoccupato per mia madre e i miei figli. Mi sento anche più malata; il mio cuore non batte più come al solito e ho anche delle infiammazioni al naso, alla gola e ai denti.

Qual è il suo rapporto con il suo sindacato, il Sindacato Collettivo del Movimento dei Lavoratori (CUMW)? Come è entrato a far parte del sindacato e come si è interessato alla lotta per i diritti dei lavoratori?

Soy Sros: Quando ero in prigione, la CUMW mi ha dato molto incoraggiamento e sostegno. Mi hanno detto che non dovevo preoccuparmi troppo e che mi avrebbero aiutato [a farmi uscire]. Dopo il mio rilascio, la CUMW mi ha anche aiutato, come quando ho ricevuto lettere di avvertimento dalla direzione. Mi sento quasi in colpa perché ho dovuto chiedere loro aiuto più volte.

Ho partecipato alla creazione del sindacato nel febbraio 2017. Sono stata eletta come delegata dal primo piccolo gruppo dello stabilimento. Eravamo circa 30.

La mia prima esperienza è stata nella piccola fabbrica vicino a Tuek Thla, dove non volevo fare gli straordinari e per questo mi è stato dato un avvertimento. Sentivo che la fabbrica stava esagerando e ho cominciato a studiare la legge. Ho imparato che gli straordinari sono volontari. Più tardi, ho lasciato la fabbrica per diventare un piccolo venditore ambulante. Ma quando ho iniziato il mio attuale lavoro, sapevo un po’ di più sui miei diritti.

Cosa devono sapere i consumatori e i difensori dei diritti del lavoro occidentali sulle sfide e le condizioni che voi e gli altri lavoratori dell’abbigliamento in Cambogia e in altre parti dell’Asia dovete affrontare quando vi presentate al lavoro ogni giorno? Come possono le persone sostenere la vostra causa?

Soy Sros: Vorrei dire ai consumatori che dovrebbero incoraggiare i marchi e i datori di lavoro a rispettare i diritti dei lavoratori e dei sindacati. Non devono avere paura dei sindacati, devono rispettarci. (Articolo pubblicato all’inizio di dicembre sul sito web del Dissent.)

Kim Kelly è una giornalista e attivista freelance con sede a Philadelphia. Il suo lavoro si concentra sul lavoro, la classe, la politica e la cultura. Sono stati pubblicati su The New Republic, The Washington Post, The Baffler, tra gli altri.